7 – Un navire négrier appelé « l’Expédition » (Des Marchais, 2)

Le 6 août 1724, le navire négrier nommé « l’ Expédition », armé par la Compagnie des Indes, quitte Le Havre. Maître à bord, Thibaut des Marchais. Ce capitaine expérimenté, polyglotte, et dessinateur à ses heures, est alors âgé de 50 ans ; sa solde s’élève à 150 livres par mois. A ses côtés, 32 membres d’équipage : 6 officiers, 8 officiers mariniers, 3 officiers non mariniers (boulanger, tonnelier, cuisinier), 13 matelots dont 6 désertent pendant le voyage, et 3 mousses dont le plus jeune n’a que 12 ans.

Après une escale à Lorient, siège de la Compagnie des Indes, cap au sud : la côte africaine est atteinte en octobre.  Six mois et trois escales (Gorée, Mezurade et Ouidah (Juda) sont nécessaire pour acquérir non sans mal 138 esclaves.

La traversée de l’océan, commencée en mai 1725, dure près de 4 mois. La traversée est longue et la déportation particulièrement dramatique : plus de la moitié (52 %) des esclaves décède pendant la traversée, faut d’une alimentation suffisante. « La mauvaise nourriture y contribua beaucoup« , raconte le père Labat. « On leur donne deux fois par jour une petite écuellée de ces fèves avec deux tasses d’eau ». La maladie s’en mêle : « Le scorbut est parmi mes Noirs, et point parmi mon équipage, Dieu soit béni !« , se félicite Des Marchais le 2 août…

En août 1725, il entre dans le port de Cayenne, trouve des acheteur pour les esclaves survivants,  mais doit se résigner à rester plusieurs mois dans la colonie en attente d’être payé sur les récoltes à venir. La colonie est démographiquement restreinte et deux navires « interlopes » viennent juste de vendre leur cargaison : les habitants n’ont plus les moyens d’acheter d’autre esclaves.

Par ailleurs, le navire a besoin d’être remis en état et il est nécessaire avant de prendre la route du retour d’en mener à bien le carénage. La saison des pluies retarde également le voyage du retour. Ce n’est qu’en avril 1726 qu’il sort du port de Cayenne : il atteint la France le 16 juin de la même année.

5 – « Journal du voiage de Guinée et Cayenne, par le chevalier Des Marchais… » (Des Marchais, 1)

Ce journal de bord rédigé par Renaud des Marchais est conservé au département des manuscrits de la Bnf.   « Enrichy de plusieurs cartes et figures », il comprend 159 feuillets.

En 1730, le Père Labat, dominicain, fait paraître à Paris, chez l’éditeur Saugrain, un récit, inspiré de ce  journal de bord. D’autres sources que le journal de bord complètent, amendent, transforment le document initial.

C’est dire l’intérêt du manuscrit, au plus proche du quotidien, du vécu, de l’instantané. Rédigé par le capitaine du navire, il témoigne au jour le jour des événements, des personnes, des lieux sans construction narrative distanciée : il s’agit d’un journal, certes construit avec ses omissions et ses exagérations, mais témoin immédiat de la vie à bord, du devenir des passagers du navire (marins, esclaves…).

L’étude du manuscrit permet donc une approche plus précise et plus complète d’un voyage de traite vers la Guyane dans le premier quart du 18e siècle. Trois décennies après l’ expédition de traite de 1695, également documentée par un journal de bord détaillé, il permet de préciser les conditions de la traite vers la Guyane au 18e siècle.

Marie Polderman, « La traite atlantique vers la Guyane : 1664-1829« , in Guyane, Histoire & Mémoire, Ibis Rouge Editions, 2011. Pp. 187-219.

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